Comment les chiens sont-ils arrivés aux Amériques? Un ancien fragment d’os contient des indices –

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  • L’histoire des chiens est intimement liée, depuis l’Antiquité, à celle des humains qui les ont domestiqués.

    Mais jusqu’où remonte cette histoire dans les Amériques et quelle route les chiens ont-ils empruntée pour pénétrer dans cette partie du monde?

    Une nouvelle étude menée par l’Université de Buffalo donne un aperçu de ces questions. La recherche rapporte qu’un fragment d’os trouvé dans le sud-est de l’Alaska appartient à un chien qui vivait dans la région il y a environ 10 150 ans. Les scientifiques disent que les restes – un morceau de fémur – représentent les plus anciens restes confirmés d’un chien domestique dans les Amériques.

    L’ADN du fragment osseux contient des indices sur les débuts de l’histoire canine dans cette partie du monde.

    Les chercheurs ont analysé le génome mitochondrial du chien et ont conclu que l’animal appartenait à une lignée de chiens dont l’histoire évolutive divergeait de celle des chiens sibériens il y a 16 700 ans. Le moment de cette scission coïncide avec une période où les humains peuvent avoir migré en Amérique du Nord le long d’une route côtière qui comprenait le sud-est de l’Alaska.

    La recherche sera publiée le 24 février dans le Actes de la Royal Society B. Charlotte Lindqvist, biologiste évolutionniste de l’UB, était l’auteur principal de l’étude, qui comprenait des scientifiques de l’UB et de l’Université du Dakota du Sud. Les résultats ajoutent à un corpus croissant de connaissances sur la migration des chiens vers les Amériques.

    “Nous avons maintenant des preuves génétiques d’un ancien chien trouvé le long de la côte de l’Alaska. Parce que les chiens sont une approximation de l’occupation humaine, nos données aident non seulement à déterminer le moment, mais aussi à localiser l’entrée des chiens et des personnes dans les Amériques. Notre étude soutient la théorie selon laquelle cette migration s’est produite juste au moment où les glaciers côtiers se retiraient pendant la dernière période glaciaire », déclare Lindqvist, PhD, professeur agrégé de sciences biologiques à l’UB College of Arts and Sciences. «Il y a eu plusieurs vagues de chiens qui ont migré vers les Amériques, mais une question a été: quand les premiers chiens sont-ils arrivés? Et ont-ils suivi un couloir intérieur libre de glace entre les énormes calottes glaciaires qui couvraient le continent nord-américain, ou leur première migration le long de la côte? “

    «Les archives fossiles de chiens anciens dans les Amériques sont incomplètes, donc tous les nouveaux restes découverts fournissent des indices importants», déclare Flavio Augusto da Silva Coelho, étudiant au doctorat à l’UB en sciences biologiques et l’un des premiers auteurs de l’article. “Avant notre étude, les premiers os de chiens américains anciens dont l’ADN a été séquencé ont été trouvés dans le Midwest américain.”

    Une découverte surprise d’une grande collection d’os

    L’équipe de Lindqvist n’a pas entrepris d’étudier les chiens. Les scientifiques sont tombés sur le fragment de fémur en séquençant l’ADN d’une collection de centaines d’os excavés des années auparavant dans le sud-est de l’Alaska par des chercheurs tels que Timothy Heaton, PhD, professeur de sciences de la terre à l’Université du Dakota du Sud.

    «Tout a commencé avec notre intérêt pour la façon dont les changements climatiques de la période glaciaire ont eu un impact sur la survie et les déplacements des animaux dans cette région», explique Lindqvist. “Le sud-est de l’Alaska aurait pu servir de point d’arrêt sans glace, et maintenant – avec notre chien – nous pensons que la migration humaine précoce à travers la région pourrait être beaucoup plus importante que certains soupçonnaient auparavant.”

    Le fragment d’os, que l’on pensait à l’origine provenir d’un ours, était assez petit, mais lorsque l’ADN a été étudié, l’équipe a réalisé qu’il provenait d’un chien, dit Lindqvist.

    Après cette découverte surprise, les scientifiques ont comparé le génome mitochondrial de l’os à celui d’autres chiens anciens et modernes. Cette analyse a montré que le chien du sud-est de l’Alaska partageait un ancêtre commun il y a environ 16000 ans avec des chiens américains qui vivaient avant l’arrivée des colonisateurs européens, dit Lindqvist. (L’ADN mitochondrial, hérité de la mère, représente une petite fraction de l’ADN complet d’un organisme, donc le séquençage d’un génome nucléaire complet pourrait fournir plus de détails si ce matériel peut être extrait.)

    Fait intéressant, l’analyse des isotopes du carbone sur le fragment osseux indique que l’ancien chien du sud-est de l’Alaska avait probablement un régime alimentaire marin, qui pouvait être composé d’aliments tels que du poisson et des restes de phoques et de baleines.

    La recherche ajoute de la profondeur à l’histoire en couches de la façon dont les chiens sont venus peupler les Amériques. Comme le note Lindqvist, les canines ne sont pas arrivées d’un seul coup. Par exemple, certains chiens arctiques sont arrivés plus tard d’Asie de l’Est avec la culture Thulé, tandis que les huskies sibériens ont été importés en Alaska pendant la ruée vers l’or. D’autres chiens ont été amenés aux Amériques par des colonisateurs européens.

    La nouvelle étude aiguise le débat sur la migration des chiens et des humains vers les Amériques.

    “Notre chien primitif du sud-est de l’Alaska soutient l’hypothèse que la première migration de chien et d’humain s’est produite par la route côtière du Pacifique Nord-Ouest au lieu du couloir continental central, qui serait devenu viable il y a seulement 13 000 ans”, note Coelho.

    La recherche a été financée par la National Science Foundation. Outre Lindqvist, Coelho et Heaton, auteurs du nouvel article de Actes de la Royal Society B inclus Stephanie Gill et Crystal Tomlin.

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