Ancien parent humain, Australopithecus sediba, “a marché comme un humain, mais a grimpé comme un singe” –


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  • Une équipe internationale de scientifiques de l’Université de New York, de l’Université du Witwatersrand et de 15 autres institutions a annoncé aujourd’hui dans la revue en libre accès e-Vie, la découverte de vertèbres fossiles vieilles de deux millions d’années provenant d’une espèce éteinte d’un ancien parent humain.

    La récupération de nouvelles vertèbres lombaires du bas du dos d’un seul individu du parent humain, Australopithèque sediba, et des portions d’autres vertèbres de la même femelle de Malapa, en Afrique du Sud, ainsi que des vertèbres précédemment découvertes, forment l’un des bas du dos les plus complets jamais découverts dans les premiers enregistrements des hominidés et donnent un aperçu de la façon dont cet ancien parent humain marchait et grimpait.

    Les fossiles ont été découverts en 2015 lors des fouilles d’une piste minière longeant le site de Malapa sur le site du patrimoine mondial du Cradle of Humankind, juste au nord-ouest de Johannesburg en Afrique du Sud.

    Malapa est le site où, en 2008, le professeur Lee Berger de l’Université du Witwatersrand et son fils de neuf ans, Matthew, ont découvert les premiers restes de ce qui serait une nouvelle espèce d’ancien parent humain nommé Australopithèque sediba.

    Les fossiles du site ont été datés d’environ deux millions d’années avant le présent. Les vertèbres décrites dans la présente étude ont été récupérées dans une roche cimentée consolidée, connue sous le nom de brèche, dans une articulation proche.

    Plutôt que de risquer d’endommager les fossiles, ils ont été préparés virtuellement après avoir été numérisés avec un scanner Micro-CT à l’Université de Witwatersrand, éliminant ainsi le risque d’endommager les os délicats et proches lors de la préparation manuelle. Une fois pratiquement préparées, les vertèbres ont été réunies avec des fossiles récupérés lors de travaux antérieurs sur le site et se sont avérées s’articuler parfaitement avec la colonne vertébrale du squelette fossile, une partie des spécimens de type originaux de Australopithèque sediba décrit pour la première fois en 2010. Le numéro de catalogue du squelette est MH 2, mais les chercheurs ont surnommé le squelette féminin « Issa », qui signifie protecteur en swahili. La découverte a également établi que, comme les humains, sediba n’avait que cinq vertèbres lombaires.

    “La région lombaire est essentielle pour comprendre la nature de la bipédie chez nos premiers ancêtres et pour comprendre à quel point ils étaient bien adaptés à la marche sur deux jambes”, explique le professeur Scott Williams de l’Université de New York et de l’Université Wits et auteur principal de l’article.

    “Les séries associées de vertèbres lombaires sont extraordinairement rares dans les archives fossiles d’hominidés, avec en réalité seulement trois épines inférieures comparables connues de l’ensemble des premières archives africaines.”

    La découverte des nouveaux spécimens signifie qu’Issa devient maintenant l’un des deux premiers squelettes d’hominidés à préserver à la fois une colonne vertébrale inférieure et une dentition relativement complètes du même individu, permettant une certitude quant à l’espèce à laquelle appartient la colonne vertébrale.

    “Alors qu’Issa était déjà l’un des squelettes les plus complets d’un ancien hominidé jamais découvert, ces vertèbres complètent pratiquement le bas du dos et font de la région lombaire d’Issa un candidat non seulement pour le bas du dos homininé le mieux préservé jamais découvert, mais aussi probablement le meilleur préservé », explique Berger, auteur de l’étude et chef de file du projet Malapa. Il ajoute que cette combinaison d’exhaustivité et de préservation a donné à l’équipe un regard sans précédent sur l’anatomie du bas du dos de l’espèce.

    Des études antérieures de la colonne vertébrale inférieure incomplète par des auteurs non impliqués dans la présente étude ont émis l’hypothèse que sediba aurait eu une colonne vertébrale relativement droite, sans la courbure ou la lordose, généralement observée chez les humains modernes. Ils ont en outre émis l’hypothèse que la colonne vertébrale d’Issa ressemblait davantage à celle des espèces éteintes des Néandertaliens et à d’autres espèces plus primitives d’anciens hominidés âgés de plus de deux millions d’années.

    La lordose est la courbe vers l’intérieur de la colonne lombaire et est généralement utilisée pour démontrer de fortes adaptations à la bipédie.

    Cependant, avec la colonne vertébrale plus complète et l’excellente conservation des fossiles, la présente étude a révélé que la lordose de sediba était en fait plus extrême que tout autre australopithèque encore découvert, et la quantité de courbure de la colonne vertébrale observée n’était dépassée que par celle observée. dans la colonne vertébrale du garçon Turkana de 1,6 million d’années (l’homo erectus) du Kenya, et quelques humains modernes.

    “Alors que la présence de lordose et d’autres caractéristiques de la colonne vertébrale représentent des adaptations claires à la marche sur deux jambes, il existe d’autres caractéristiques, telles que les processus transversaux larges et orientés vers le haut, qui suggèrent une puissante musculature du tronc, peut-être pour des comportements arboricoles”, explique le professeur Gabrielle Russo de l’Université Stony Brook et auteur de l’étude.

    De fortes épines transversales orientées vers le haut indiquent généralement des muscles du tronc puissants, comme on l’observe chez les singes. Le professeur Shahed Nalla de l’Université de Johannesburg et Wits, expert sur les côtes et chercheur dans le cadre de la présente étude, a déclaré : « Combiné à d’autres parties de l’anatomie du torse, cela indique que le sediba a conservé des adaptations claires à l’escalade. »

    Des études antérieures sur cette espèce ancienne ont mis en évidence les adaptations mixtes à travers le squelette du sediba qui ont indiqué sa nature transitionnelle entre la marche comme un humain et les adaptations d’escalade. Ceux-ci incluent des caractéristiques étudiées dans les membres supérieurs, le bassin et les membres inférieurs.

    “La colonne vertébrale relie tout cela”, explique le professeur Cody Prang de Texas A&M, qui étudie comment les anciens hominidés marchaient et grimpaient. “De quelle manière ces combinaisons de traits ont persisté chez nos anciens ancêtres, y compris des adaptations potentielles à la fois à marcher sur le sol sur deux jambes et à grimper efficacement aux arbres, est peut-être l’une des principales questions en suspens concernant les origines humaines.”

    L’étude conclut que le sediba est une forme transitionnelle d’ancien parent humain et que sa colonne vertébrale est clairement de forme intermédiaire entre celles des humains modernes (et des Néandertaliens) et des grands singes.

    « Issa marchait un peu comme un humain mais pouvait grimper comme un singe », explique Berger.

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    Houssen Moshinaly

    Rédacteur web depuis 2009 et webmestre depuis 2011.

    Je m'intéresse à tous les sujets comme la politique, la culture, la géopolitique, l'économie ou la technologie. Toute information permettant d'éclairer mon esprit et donc, le vôtre, dans un monde obscur et à la dérive.

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