Araignées mangeant des serpents —

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  • Il y a des araignées qui mangent des serpents. Des observations d’araignées mangeuses de serpents ont été signalées dans le monde entier. Deux chercheurs de Bâle et des États-Unis ont consolidé et analysé plus de 300 rapports de cette stratégie de prédation inhabituelle.

    Les araignées sont principalement des insectivores, mais elles élargissent parfois leur menu en attrapant et en mangeant de petits serpents. Le Dr Martin Nyffeler, arachnologue à l’Université de Bâle, et l’herpétologue américain, le professeur Whitfield Gibbons de l’Université de Géorgie, aux États-Unis, ont fait la lumière sur ce phénomène dans une méta-analyse. Leurs résultats d’une étude de 319 occurrences de ce comportement alimentaire inhabituel sont récemment apparus dans le Journal américain d’arachnologie.

    Il s’avère que les araignées mangent des serpents sur tous les continents, à l’exception de l’Antarctique. Quatre-vingt pour cent des incidents étudiés ont été observés aux États-Unis et en Australie. En Europe, en revanche, ce comportement alimentaire des araignées a été observé extrêmement rarement (moins de 1 pour cent de tous les incidents signalés) et se limite à la consommation de petits serpents non venimeux de la famille des serpents aveugles (Typhlopidae) par de petits araignées qui construisent des toiles.

    Les veuves noires ont particulièrement du succès

    Des incidents de prédation de serpents par des araignées n’ont jamais été signalés en Suisse. Une explication possible est que les colubridés et les vipères indigènes de la Suisse sont trop gros et lourds même lorsqu’ils viennent d’éclore pour que les araignées suisses puissent les maîtriser.

    L’analyse des données a également montré que les araignées de 11 familles différentes sont capables d’attraper et de manger des serpents. “Le fait que tant de groupes différents d’araignées mangent parfois des serpents est une découverte tout à fait nouvelle”, souligne Nyffeler.

    Les veuves noires de la famille des Theridiidae ont réussi à chasser les serpents dans environ la moitié de tous les incidents observés. Leur puissant venin contient une toxine qui cible spécifiquement le système nerveux des vertébrés. Ces araignées construisent des toiles composées de soie extrêmement résistante, ce qui leur permet de capturer des proies plus grosses comme les lézards, les grenouilles, les souris, les oiseaux et les serpents.

    Grosse prise

    Autre nouveauté de la méta-analyse : les araignées peuvent maîtriser les serpents de sept familles différentes. Ils peuvent combattre des serpents de 10 à 30 fois leur taille.

    Les plus gros serpents capturés par les araignées mesurent jusqu’à un mètre de long, les plus petits seulement environ six centimètres. Selon l’analyse statistique effectuée par les deux chercheurs, la longueur moyenne des serpents capturés était de 26 centimètres. La plupart des serpents capturés étaient de très jeunes animaux fraîchement éclos. Le fait que certaines araignées soient capables de maîtriser des proies surdimensionnées est attribuable à leurs neurotoxines très puissantes et à leurs toiles solides et résistantes.

    Aperçus possibles sur l’effet du venin d’araignée

    De nombreuses espèces d’araignées qui tuent et mangent occasionnellement des serpents ont un venin qui peut également être mortel pour les humains. Cela signifie que le venin de diverses espèces d’araignées a un effet similaire sur le système nerveux des serpents et des humains. Pour cette raison, les observations d’araignées mangeuses de vertébrés peuvent également être importantes pour la neurobiologie, car elles permettent de tirer des conclusions sur les mécanismes par lesquels les neurotoxines des araignées affectent le système nerveux des vertébrés.

    “Bien que l’effet du venin de veuve noire sur le système nerveux des serpents soit déjà bien étudié, ce type de connaissances fait largement défaut pour d’autres groupes d’araignées. Il faut donc beaucoup plus de recherches pour découvrir quels composants des venins qui ciblent spécifiquement le système nerveux des vertébrés systèmes sont responsables de permettre aux araignées de paralyser et de tuer des serpents beaucoup plus gros avec une morsure venimeuse », explique Martin Nyffeler.

    Les serpents capturés sont eux-mêmes tout sauf impuissants : environ 30 pour cent sont venimeux. Aux États-Unis et en Amérique du Sud, les araignées tuent parfois des serpents à sonnettes et des serpents corail très venimeux. En Australie, les couleuvres brunes (qui appartiennent à la même famille que les cobras) sont souvent la proie des araignées rouges (veuves noires australiennes). Martin Nyffeler dit : “Ces serpents bruns sont parmi les serpents les plus venimeux au monde et c’est vraiment fascinant de voir qu’ils perdent des combats avec les araignées.”

    Stockage des réserves d’énergie

    Lorsqu’une araignée attrape un serpent, elle passe souvent des heures ou des jours à se régaler d’une si grosse proie. Les araignées ont un mode d’alimentation irrégulier. Lorsqu’il y a beaucoup de nourriture disponible, ils mangent en excès, pour ensuite redevenir affamés pendant de longues périodes. Ils stockent l’excès de nourriture sous forme de réserves d’énergie dans leur corps et l’utilisent pour survivre à de plus longues périodes de famine.

    Pourtant, une araignée ne mange souvent qu’une petite partie d’un serpent mort. Les charognards (fourmis, guêpes, mouches, moisissures) consomment ce qui reste.

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