Papa Renty : L’approbation tacite de l’esclavage par Harvard


Papa Renty est une image qui appartient à Harvard. Renty était un esclave et l'image est au coeur d'un procès, lancé par sa famille.
Crédit : Andy Kuno / AP Photo

Le regard obsédant de Papa Renty est issu du de 1850. L’homme esclave a été contraint de poser, nu, pour une étude menée par un anthropologue raciste de Harvard, . Ce scientifique né en Suisse prônait le , une théorie selon laquelle les différentes races étaient des espèces distinctes et que la race blanche était de loin supérieure à la race noire.

Papa Renty, image d’un africain « pur »

Pour le valider, Agassiz s’est rendu de Harvard en Caroline du Sud à la recherche d’esclaves noirs authentiques et « purs », ceux dont le patrimoine racial africain originel n’avait pas été dilué, comme cela se produisait trop souvent, par le viol de leurs esclaves par leurs maîtres blancs. Agassiz a commandé ces images de Renty, de sa fille Delia et d’autres esclaves, puis est retourné à Harvard. Les images se sont finalement retrouvées dans une armoire de stockage, oubliée jusqu’à leur découverte en 1976.

Papa Renty est une image qui appartient à Harvard. Renty était un esclave et l'image est au coeur d'un procès, lancé par sa famille.

Depuis, Harvard a gardé un contrôle strict sur l’accès à la collection, facturant des droits de licence à ceux qui cherchaient à les utiliser. Maintenant, Tamara Lanier, une des descendantes directes de Renty, poursuit Harvard, exigeant que les daguerréotypes de Renty et de Delia soient rendus à la famille.

Harvard refuse de rendre l’image de Papa Renty

Quand l’Université de Harvard libérera-t-elle enfin Renty ? a demandé l’avocat des droits de l’homme, Benjamin Crump, aux droits de l’homme, lors de la conférence Democracy Now !. Ces daguerréotypes ont une très grande valeur. Ce sont les premières photographies connues d’esclaves américains et certaines des plus anciennes photographies connues en Amérique, ajoutant qu’elles sont inestimables pour Tamara Lanier et sa famille, car ce sont des descendants linéaires. Mais Harvard dit à Mme Lanier et à sa famille: Non, non, Renty nous appartient toujours. Il est toujours notre propriété.

La propriété des daguerréotypes est une question juridique qui touche le coeur de l’, son histoire dans la construction non seulement des États-Unis, mais aussi d’institutions comme Harvard et ce que notre société doit aux descendants des esclaves. Ne vous y trompez pas selon Crump. Le procès « a une portée historique, car ce sera la première fois que les descendants d’esclaves africains en Amérique seront indemnisés de quelque manière que ce soit par une institution américaine, at-il déclaré. Cela pourrait être aussi important que Brown v. Board of Education, affaire de la Cour suprême de 1954 qui a supprimé la ségrégation des écoles au niveau national.

Papa Renty savait lire, un crime pour un esclave

La plainte fascinante de 24 pages commence par une citation de Maya Angelou, également descendante d’esclaves: L’histoire, malgré sa douleur déchirante, ne peut rester sans vie, mais si elle est confrontée au courage, elle n’a pas à revivre. La poursuite détaille le procès de Louis Agassiz. Ses théories racistes et son ascension fulgurante dans les milieux universitaires et d’élite américains. Il raconte comment ses recherches sur l’infériorité des Noirs ont été financées par un magnat du textile de Boston, dont l’activité dépendait d’un approvisionnement régulier en coton bon marché provenant de plantations d’esclaves du Sud.

Papa Renty est une image qui appartient à Harvard. Renty était un esclave et l'image est au coeur d'un procès, lancé par sa famille.

Crédit : Andy Kuno / AP Photo

Il décrit également ce que l’on sait de Papa Renty. Originaire du Congo, Renty a en quelque sorte obtenu une copie du livre Blue Back Speller de Noah Webster et il a réussi à apprendre ainsi qu’à d’autres, à lire ce qui était un crime pour esclaves. C’est le même livre que le légendaire abolitionniste Frederick Douglass a utilisé pour apprendre à lire et à écrire alors qu’il était toujours esclave, travaillant dans les chantiers navals de Baltimore.

Le fils et le petit-fils de Papa Renty ont également été nommés Renty. Ils ont été forcés d’utiliser le nom de famille de leur propriétaire, Taylor. Renty Taylor III a été vendu à un propriétaire d’esclaves nommé Thompson. Parmi ses enfants se trouvait Frederick Douglass Thompson, le grand-père de Tamara Lanier.

Une affaire écœurante pour Harvard

Quand elle était enfant, ma mère parlait souvent de ses ancêtres asservis, en particulier de l’homme à l’image, qu’elle appelait affectueusement Papa Renty a déclaré Lanier à Démocratie Now!. Elle a également parlé de notre lignée, celle qui a été brisée par l’esclavage.

La collection de Harvard contient, avec Papa Renty et Delia, des images d’autres esclaves prises dans le même studio de portrait à Columbia, en Caroline du Sud. Ils sont de style mugshot, une image de face, une autre de côté. Jack, originaire de Guinée, et sa fille, Drana, viennent également de la plantation de Taylor. Drana, comme Delia, est coupée à la taille, comme les hommes. Fassena, charpentier et esclave, provient de la plantation du colonel Wade Hamilton, également situé près de Columbia.

Tamara Lanier espère que ces images élargiront le dialogue national sur l’esclavage. C’est important pour moi que les gens sachent qui était Papa Renty et qui était Agassiz, a-t-elle déclaré. J’espère qu’il y aura une plus grande éducation ou une nouvelle histoire, afin que nous puissions contester l’héritage avec lequel Agassiz a souillé ma famille.

Pendant le procès, les images de Renty et des autres sont conservées au musée d’ et d’ Peabody de l’université de Harvard. Elles portent le droit d’auteur du Président et membres du Harvard College. À cet égard, le 400e anniversaire de l’arrivée du premier navire négrier aux côtes de l’Amérique du Nord, il est grand temps que Harvard renonce à son droit d’auteur revendiqué et fasse ce qui est juste en réunissant Renty et Delia avec leurs descendants.

Amy Goodman est cofondatrice, productrice exécutive et animatrice de Democracy Now !, une émission de nouvelles nationale primée, quotidienne et indépendante, diffusée sur plus de 900 stations de radiodiffusion publiques en Amérique du Nord.…

 

Traduction d’un article par Amy Goodman and Denis Moynihan sur Truth Dig

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Houssen Moshinaly

Rédacteur web depuis 2009 et journaliste scientifique. Je suis également un blogueur dans la vulgarisation scientifique et la culture.

Je m'intéresse à des sujets comme les cryptomonnaie, l'activisme, mais également la politique. Je touche à tout et je le partage via mes blogs et mes réseaux.

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