Parlons numérique avec Brian Kernighan


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  • Brian Kernighan a écrit de nombreux livres populaires sur la programmation, les ordinateurs et la technologie. Ma propre bibliothèque comprend plusieurs livres écrits ou co-écrits par Kernighan, y compris Le langage de programmation C, Unix : une histoire et un mémoire, Le langage de programmation AWK, et d’autres. Je viens d’ajouter un autre livre de Kernighan, Comprendre le monde numérique : ce que vous devez savoir sur les ordinateurs, Internet, la confidentialité et la sécurité, deuxième édition, publiée en 2021 par Princeton University Press. J’ai récemment eu l’occasion d’interviewer Kernighan à propos de son dernier livre :

    Qu’est-ce qui vous a poussé à écrire Comprendre le monde numérique?

    J’ai commencé à enseigner un cours d’informatique, “Les ordinateurs dans notre monde”, à l’automne 1999, et je n’ai jamais trouvé de livre que j’aimais. La plupart des livres étaient assez superficiels; c’était le genre qui avait beaucoup d’images colorées mais qui n’avait aucun contenu. J’ai finalement décidé : “La seule façon d’obtenir quelque chose que je ressens est le bon équilibre entre les informations techniques réelles, mais une écriture intéressante, c’est que je dois l’écrire moi-même.”

    Sans doute, le livre est, à certains égards, la transcription de ce qui se passait dans les conférences. Donc une grande partie de la prose en découlait.

    Le cours s’adresse à une population très peu technique, mais l’informatique dont nous parlons, et les communications, sont omniprésentes. Cela fait partie du monde. Cela change nos vies, et donc une personne instruite — et ce serait les élèves de ma classe ou les gens qui lisent vos articles — doit être au courant de ce genre de choses. Ils prendront des décisions à ce sujet un jour, et ce serait bien s’ils les prenaient sur la base d’une certaine compréhension de ce qu’est la technologie et de ses applications. C’est pourquoi j’ai écrit le livre.

    Quelle a été votre démarche lorsque vous avez écrit ce livre ?

    Pour cette révision, c’était définitivement incrémental. Il examinait la chose assez attentivement et disait : « Attendez une minute, c’est poussiéreux. Ce n’est plus vrai. Par exemple, j’ai parlé du CPU, et vous ne pensez plus vraiment au CPU. C’est plus comme s’il y avait un processeur, sauf qu’à l’intérieur, ils peuvent avoir plus de structure.

    Pour le langage de programmation, j’ai vraiment réfléchi à la manière dont les gens pourraient apprendre la programmation de la manière la plus rentable. Et quand j’enseignais pour la première fois, c’était Visual BASIC. Cette époque est révolue, mais c’était vraiment génial à l’époque. Et puis, j’ai utilisé JavaScript car il était disponible sur le web. Et maintenant Python.

    En fait, l’une des raisons pour lesquelles les gens suivent ce cours est qu’il satisfait à une exigence appelée raisonnement quantitatif. Ils ont changé le nom de cela en Computational Reasoning l’année dernière. Et j’ai pensé, permettez-moi de mettre un peu plus de calcul dans. C’est la genèse des trucs Python.

    Et je voulais parler d’apprentissage automatique. Ce n’est pas du tout quelque chose dont je suis un expert; la plupart de ce que je sais à ce sujet, je l’ai appris des autres. Mais c’est clairement au cœur de beaucoup de ce qui se passe. Et c’est une combinaison d’idées vraiment géniales et d’huile de serpent sérieuse – et dans le livre, j’essaie d’expliquer cela de mon point de vue, en tant que dilettante intéressée.

    Quels sont les principaux changements que vous avez apportés à cette édition du livre ?

    Les bases comme les bits et les octets fonctionnent toujours de la même manière qu’avant, et la façon dont vous représentez les informations, le fonctionnement des processeurs, beaucoup de choses qui sont assez stables à ce stade.

    Mais beaucoup d’autres choses changent. Je dirais que ce sont des choses de société. Mais aussi, dans une certaine mesure, la technologie évolue aussi. Par exemple, la croissance exponentielle régulière de la loi de Moore ne s’applique plus aux vitesses des processeurs. Ils ne vont pas plus vite. Au lieu d’aller de plus en plus vite, ils deviennent de plus en plus larges. Vous obtenez plus de processeurs, ce qui entraîne des problèmes intéressants.

    Le sans fil évolue. J’ai regardé la section que j’avais écrite sur les téléphones portables et j’ai réalisé qu’elle était incroyablement poussiéreuse. La 3G tombe d’un côté et la 5G devient plus réelle. Je pense qu’il y a encore beaucoup de battage médiatique, mais c’est quelque chose qui a vraiment évolué.

    Et puis, bien sûr, le côté sociétal. Ce nombre incroyable d’avancées, de menaces et de risques et ainsi de suite, sur Internet : confidentialité, surveillance par le gouvernement et les intérêts commerciaux, avec divers degrés de sophistication. Les rançongiciels en sont l’une des manifestations.

    J’utilisais depuis longtemps JavaScript comme langage de programmation juste pour expliquer ce qu’était la programmation. Et j’ai décidé que c’était trop étroit et peut-être un peu hors cible. J’ai donc ajouté du matériel essentiellement équivalent sur Python. Alors maintenant, il y a des trucs sur JavaScript, et il y en a aussi sur Python. Et une partie de la raison est que Python est un langage pour tout ce qui concerne la science des données.

    Et l’autre chose est que vous pouvez maintenant utiliser Python sur le Web ; vous n’avez rien à installer. En classe, j’ai utilisé Colab de Google, qui est essentiellement Cahier Jupyter déguisé. Cela a remarquablement bien fonctionné, et je suis heureux d’avoir ajouté la partie Python.

    J’ai ajouté un chapitre sur l’intelligence artificielle (IA)/l’apprentissage automatique/le traitement du langage naturel. Une partie de l’histoire, une partie de “quelles sont les idées de base” et que pouvez-vous faire avec ces choses. Mais aussi, que ne pouvez-vous pas faire, et quels sont les problèmes intéressants comme le biais intrinsèque, ou le fait que vous mettez des nombres et des propriétés que vous ne connaissez pas et que l’algorithme ne vous dit pas quelle est la signification de la réponse est. Il y a beaucoup de place pour le scepticisme à propos de l’IA.

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    Je pense aussi beaucoup à la vie privée et à la sécurité, une sorte de “légitime défense”. Vous savez, faites attention aux réseaux sociaux. j’ai fini Une horrible vérité : dans la bataille pour la domination de Facebook, le livre sur Facebook et Zuckerberg. Cela confirme ma conviction que j’étais sage de ne jamais utiliser Facebook.

    Ainsi, le livre contient plus d’informations sur les défenses que vous pourriez utiliser, des suggestions pour utiliser DuckDuckGo au lieu de Google ou, par exemple, utiliser Tor.

    Et plus largement, la marche de la technologie. Par exemple, il y a cinq ou six ans, les ordinateurs portables avaient des machines rotatives pour les disques, et maintenant ils ont des disques à semi-conducteurs. Ceux-ci ont différents ensembles de propriétés. Ce n’est pas profond, mais c’est un changement intéressant. J’ai déjà mentionné plusieurs cœurs dans les processeurs et la 5G. Dans le livre, je parle aussi de ce genre de changements techniques ainsi que des changements sociétaux.

    Qu’est-ce que les gens devraient retenir de la lecture du livre ?

    Compréhension de l’informatique et des communications et de leur fonctionnement. Et plus que purement superficiel, donc une couche sous la surface, mais aussi quelques conseils pour bien gérer sa vie numérique. Parce que nous l’utilisons tous.

    Nous avons déjà parlé de savoir si les gens peuvent comprendre comment fonctionne un système technique et comment différentes choses peuvent fonctionner. Une autre chose sur laquelle j’essaie de mettre l’accent, ce sont les compromis; que vous n’obtenez pas quelque chose pour rien. Il n’y a pas de déjeuner gratuit. Par exemple, vous obtenez ces merveilleux services gratuits d’entreprises comme Google, Facebook, etc. Mais vous payez pour cela en révélant énormément d’informations personnelles sur vous-même. C’est là le compromis.

    Un compromis plus technique survient plus tard à propos de la cryptographie. Si vous avez une cryptographie solide, cela aidera les méchants aussi bien que les gentils. Si vous avez une cryptographie faible, cela va nuire aux gentils, mais les méchants ne l’utiliseront pas de toute façon. C’est donc une sorte de compromis.

    En gros, la technologie est une arme à double tranchant. Pour la plupart, cela a été bon pour nous, mais il y a eu de nombreuses fois où cela n’a pas été bon. Et comment maximisez-vous le bien et minimisez-vous le moins bon ?


    Comprendre le monde numérique : ce que vous devez savoir sur les ordinateurs, Internet, la confidentialité et la sécurité, deuxième édition explique le fonctionnement du matériel informatique, des logiciels, des réseaux et des systèmes. Il comprend suffisamment de détails pour que vous puissiez comprendre le fonctionnement de ces systèmes, quelle que soit votre formation technique. Les problèmes sociaux, politiques et juridiques créés par les nouvelles technologies sont également abordés, afin que vous puissiez comprendre les problèmes difficiles auxquels nous sommes confrontés et apprécier les compromis qui doivent être faits pour les résoudre.

    Comprendre le monde numérique : ce que vous devez savoir sur les ordinateurs, Internet, la confidentialité et la sécurité, deuxième édition est publié par Princeton University Press, disponible sur Amazon et d’autres libraires de livres reliés, de poche et de livres électroniques.

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