Cet oiseau rare pourrait s’éteindre parce qu’il a oublié sa chanson d’accouplement

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  • Le méliphage régent est déjà l’un des oiseaux les plus rares au monde, mais les experts craignent qu’il ne s’éteigne bientôt, car ils ont oublié comment chanter.

    Des troupeaux de centaines de mellifères régents pouvaient autrefois être repérés régulièrement dans tout le sud-est de l’Australie, mais aujourd’hui, l’espèce est en danger critique d’extinction, avec seulement 300 spécimens qui existeraient dans le monde entier. Ils étaient également connus pour la complexité de leurs chants d’accouplement, mais alors que leur nombre commençait à diminuer, les ornithologues ont commencé à remarquer que cette complexité diminuait, au point que les mangeurs de miel régents mâles ne ressemblaient même plus à leur espèce. Aujourd’hui, il existe de nombreuses preuves que les mielleux régents ont oublié comment chanter, ce qui pourrait éteindre toute l’espèce.

    Photo: Jss367 / Wikimedia Commons

    À un moment donné, les ornithologues australiens ont remarqué que les moucherons régents mâles imitaient les chants d’autres espèces d’oiseaux, comme les moines, les currawongs et les coucous, mais ils n’ont fourni aucune explication quant à la raison pour laquelle cela se produisait. Certains experts pensaient que le mimétisme était considéré comme une stratégie délibérée pour éviter d’être attaqué par les plus gros oiseaux. Cependant, une étude récente a montré le contraire…

    «Les oiseaux pauvres n’ont pas la chance d’apprendre ce qu’ils devraient chanter», a déclaré le Dr Ross Crates, écologiste à la Fenner School of Environment et auteur de l’étude. «Ils n’ont pas la chance de passer du temps avec d’autres amateurs de miel et d’apprendre à quoi ils ressemblent.»

    Photo: Mark Gillow / Flickr

    Les jeunes mangeurs de miel régents apprennent leurs chansons des membres adultes de leur espèce, tout comme les enfants humains apprennent à parler, mais parce qu’ils sont si dispersés dans leur habitat, de nombreux mâles ne peuvent pas écouter les bonnes chansons, alors ils commencent à adopter le airs d’autres espèces d’oiseaux. Le problème est que ce ne sont pas les chansons que les oiseaux de miel régents veulent entendre, donc leurs chances de trouver un compagnon sont très minces.

    Lorsque leurs poussins éclosent, les mielleux régents ont tendance à rester très calmes, afin d’éviter d’attirer les prédateurs, de sorte que les juvéniles apprennent leurs chants lorsqu’ils quittent le nid, en écoutant d’autres adultes et en les imitant. Mais comme il en reste si peu, ils n’entendent pas d’autres oiseaux de leur espèce dans la nature.

    Photo: Andrew Arch / Flickr

    «Ils sont si rares et la zone qu’ils pourraient occuper est si grande – probablement 10 fois la taille du Royaume-Uni – que nous cherchions une aiguille dans une botte de foin», a déclaré le Dr Crates à la BBC. «Alors ils finissent par apprendre les chants d’autres espèces.»

    Crates et son équipe ont décidé de ne pas enquêter sur les chants des mielleux régents, mais de trouver des spécimens dans la nature, ce qui s’est avéré un défi de taille. Mais c’est au cours de leurs recherches qu’ils ont trouvé des oiseaux mellifères qui «ne ressemblaient en rien à un méliphage régent», mais en tant qu’espèces d’oiseaux différentes.

    Selon cette étude récemment publiée, le chant naturel du méliphage régent a essentiellement «disparu» chez au moins 12% de la population, et compte tenu de la taille de cette population (environ 300 spécimens), c’est une énorme préoccupation.

    Les scientifiques ne prévoient pas de mettre des mâles capturés capables de chanter dans des volières à côté de moucherons régents élevés en captivité afin que les juvéniles puissent apprendre la bonne chanson. Ils prévoient ensuite de les relâcher dans la nature toutes les quelques années, où ils pourront, espérons-le, attirer les femelles et se reproduire.

    «Cette étude montre à quel point le déclin de la population et la fragmentation de l’habitat pourraient être dommageables pour ce processus critique dans la vie des oiseaux chanteurs», a déclaré le Dr Sue Anne Zollinger, experte en communication animale de la Manchester Metropolitan University.

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