Virgin Orbit voit son premier lancement commercial transportant des satellites pour la NASA

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  • TL; DR: Pour la première fois, le Boeing 747 personnalisé de Virgin Orbit atteindra 35 000 pieds et larguera une fusée transportant plusieurs petits satellites pour la NASA, dans l’espoir de les mettre en orbite. Ce sera le premier vol commercial de la startup et son plus gros test depuis l’échec de sa mission en mai dernier.

    Virgin Orbit, le service de lancement de satellites de Sir Richard Branson qui cible les clients de petits satellites, prévoit aujourd’hui sa deuxième tentative de lancement après un test échoué en mai 2020.

    La structure de lancement de satellites de Virgin fonctionne en faisant voler un Boeing 747 personnalisé à 35 000 pieds et en larguant une fusée appelée LauncherOne transportant la cargaison du client. LauncherOne s’enflamme alors et place théoriquement un ou plusieurs petits satellites en orbite.

    Depuis 2018, Virgin Orbit a lancé des essais en vol de plus en plus complexes, qui ont abouti à un lancement complet en mai dernier. Le test était un échec alors que la fusée LauncherOne est tombée de l’avion 747, qui s’est alors enflammé correctement, mais un problème avec la conduite de carburant oxygène a empêché sa fuite en orbite.

    La société semble impatiente de lancer son test aujourd’hui à 13 h HE. Il n’y aura pas de diffusion en direct du lancement comme nous nous y attendons avec les tests SpaceX récents, mais la société Virgin le sera tweet en direct tout au long de l’événement.

    Appeler cela un test est cependant légèrement inexact car il s’agit également de la première mission commerciale de Virgin Orbit pour son client, la NASA. Son package est un groupe de dix satellites mandaté par plusieurs universités, qui effectuera des tâches allant de la collecte de données météorologiques à l’élimination des débris orbitaux.

    Apparemment, ce lancement était prévu pour plus tôt en décembre, mais a été retardé en raison des quarantaines liées à Covid des membres critiques du personnel. PDG, Dan Hart a veillé à ce que des précautions aient été prises pour assurer la sécurité de leur équipe au début du test.

    C’est un test important pour la jeune tenue car il sert de preuve de concept pour leur technologie, qui, contrairement à SpaceX, se concentre sur l’accessibilité pour les petits bateaux. «Pendant trop longtemps, les lanceurs ont traité les clients de petits satellites comme des citoyens de seconde zone», lit-on dans le matériel marketing d’Orbit.

    Il semble que nous ayons une abondance de nouvelles spatiales liées aux milliardaires ces derniers temps, et à ce stade, la NASA semble avoir son choix de méthodes pour entrer dans la stratosphère. Si ce lancement se passe bien cependant, on peut s’attendre à plus très bientôt.

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