Des scientifiques découvrent un petit caméléon que l’on craignait autrefois de disparaître, mais son avenir est incertain

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  • Les scientifiques étaient ravis de trouver des caméléons pygmées de Chapman vivants, mais déçus de découvrir que leurs populations sont isolées et ne peuvent plus se joindre pour se reproduire.

    Capture d’écran vidéo par Leslie Katz/CNET

    L’un des caméléons les plus rares et les plus petits au monde, une créature que l’on craint éteinte, a été retrouvé accroché à la vie dans les forêts tropicales d’Afrique. Maintenant, les scientifiques appellent à un effort de conservation urgent pour sauver les espèces en danger critique d’extinction avant qu’il ne soit trop tard.

    Le caméléon pygmée de Chapman, qui ne mesure que 2 pouces (5,5 centimètres) de long, a été décrit pour la première fois en 1992, mais a duré des années sans être à nouveau repéré. Une grande partie de son habitat naturel, la forêt des collines du Malawi, a été abattue pour la croissance des cultures, et les écologistes craignent que l’espèce n’ait pas survécu à la déforestation.

    Une équipe de la Institut national sud-africain de la biodiversité et le Musées du Malawi ont inspecté les parcelles forestières restantes dans l’espoir d’en trouver quelques-unes encore vivantes. Parcourant des sentiers la nuit à la lueur des torches, ils ont repéré leur premier caméléon pygmée à la lisière de la forêt et ont éclaté de surprise joyeuse.

    “Quand nous l’avons trouvé, nous avons eu la chair de poule et avons commencé à sauter partout”, a déclaré le professeur Krystal Tolley de l’Institut national sud-africain de la biodiversité et de l’Université du Witwatersrand dans un communiqué. “Nous ne savions pas si nous en obtiendrions plus, mais une fois que nous sommes entrés dans la forêt, il y en avait beaucoup, même si je ne sais pas combien de temps cela va durer.”

    L’équipe a mené son expédition sur le terrain en 2016, mais a publié ses conclusions lundi dans Oryx — Le Journal International de la Conservation. L’étude détaille comment l’équipe a comparé les images satellites actuelles des collines du Malawi avec des images prises dans les années 1980 pour évaluer l’ampleur de la perte d’habitat, puis s’est tournée vers la plate-forme de financement participatif RocketHub pour collecter des fonds pour leurs efforts d’arpentage. Ils ont collecté 5 670 $ (environ 4 150 £, 7 824 AU $), assez pour parcourir deux zones forestières à haute altitude à la recherche des créatures, qui vivent sur le sol de la forêt et se mélangent aux feuilles mortes pour se camoufler.

    Les caméléons sont parmi les reptiles les plus menacés au monde, avec au moins un tiers de toutes les espèces menacées d’extinction, déclare Christopher V. Anderson, professeur adjoint de biologie à l’Université du Dakota du Sud et président de l’Union internationale pour la conservation des la nature Groupe de spécialistes caméléons, un réseau de bénévoles qui soutiennent la conservation des caméléons sauvages et de leurs habitats. Dans les forêts d’Afrique continentale, il existe cinq espèces de caméléons en danger critique d’extinction dans les forêts d’Afrique continentale, selon l’étude, et toutes sont menacées par la perte des forêts.

    Le caméléon pygmée a ses ardents fans. “Ce sont de petites créatures douces”, a déclaré Tolley. “D’autres espèces de caméléons peuvent être hystériques, sifflantes et mordantes, mais les caméléons pygmées sont doux et tout simplement magnifiques.”

    Mais l’avenir du reptile, qui figure sur la liste de l’Union internationale pour la conservation de la nature Liste rouge des espèces menacées, est incertain.

    L’équipe d’enquête a enregistré l’emplacement de chaque caméléon, a prélevé de minuscules échantillons de tissus de la queue des mâles pour une analyse génétique, puis a remis les reptiles sur les perchoirs où ils ont été trouvés. L’analyse de l’ADN suggère qu’ils sont piégés dans leurs parcelles de forêt, coupés les uns des autres et incapables de se déplacer entre les morceaux de forêt pour se reproduire.

    « La perte de forêt nécessite une attention immédiate avant que cette espèce n’atteigne un point à partir duquel elle ne peut plus revenir », a déclaré Tolley, qui recommande de faire de la forêt restante une partie de la réserve forestière voisine de Matandwe afin qu’elle puisse être proclamée zone clé pour la biodiversité, puis d’introduire de solides mesures pour assurer sa protection.

    “Une action de conservation urgente est nécessaire, y compris l’arrêt de la destruction des forêts et la récupération de l’habitat pour promouvoir la connectivité”, a ajouté Tolley, Anderson notant qu’un projet de plan d’action pour l’espèce est en cours d’élaboration.

    Certains pourraient se demander pourquoi ils devraient se soucier de la mise en danger d’un caméléon ou d’un autre. Mais la perte d’une espèce peut affecter tout un écosystème.

    “Bien que cela puisse sembler sans importance si nous perdons une espèce de salamandre ou de rat, cela compte parce que toutes les espèces sont connectées par leurs interactions dans un réseau de vie”, explique Columbia University Climate School. “Un écosystème équilibré et riche en biodiversité est un écosystème dans lequel chaque espèce joue un rôle important et dépend des services fournis par d’autres espèces pour survivre.”

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