Lee Kun-Hee, Force Behind Samsung’s Rise, meurt à 78 ans

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  • SEOUL, Corée du Sud (AP) – Lee Kun-Hee, le président malade de Samsung Electronics qui a transformé le petit fabricant de téléviseurs en un géant mondial de l’électronique grand public mais dont la direction était également entachée de condamnations pour corruption, est décédé dimanche. Il avait 78 ans.

    Lee est décédé avec les membres de sa famille à ses côtés, y compris son fils unique et le vice-président de Samsung Lee Jae-yong, a déclaré la société dans un communiqué.

    Samsung n’a pas annoncé la cause du décès, mais Lee était hospitalisé depuis mai 2014 après avoir subi une crise cardiaque et le jeune Lee dirige Samsung, la plus grande entreprise de Corée du Sud.

    “Chez Samsung, nous chérirons tous sa mémoire et sommes reconnaissants du voyage que nous avons partagé avec lui”, indique le communiqué de Samsung. «Son héritage sera éternel.»

    Le président sud-coréen Moon Jae-in a envoyé de hauts responsables présidentiels transmettre un message de condoléances à la famille de Lee sur un site de deuil. Dans le message, Moon a qualifié le regretté magnat de “symbole du monde des affaires sud-coréen dont le leadership donnerait du courage à nos entreprises” à une époque de difficultés économiques causées par la pandémie de coronavirus, a déclaré le bureau de Moon.

    La famille de Lee a déclaré que les funérailles seraient privées mais n’a pas immédiatement divulgué les détails.

    Lee a hérité du contrôle de la société de son père et, au cours de ses près de 30 ans de leadership, Samsung Electronics Co. est devenu une marque mondiale et le plus grand fabricant mondial de smartphones, de téléviseurs et de puces mémoire. Samsung vend des téléphones Galaxy tout en fabriquant les écrans et les micropuces qui alimentent ses principaux rivaux – les iPhones d’Apple et les téléphones Android de Google.

    Ses activités englobent la construction navale, l’assurance-vie, la construction, les hôtels, les parcs d’attractions et plus encore. Samsung Electronics représente à lui seul 20% des capitaux boursiers de la principale bourse de Corée du Sud.

    Lee laisse derrière lui une immense richesse, Forbes estimant sa fortune à 16 milliards de dollars en janvier 2017.

    Sa mort survient à une époque complexe pour Samsung.

    Lorsqu’il a été hospitalisé, l’activité mobile jadis lucrative de Samsung a été menacée par des fabricants novices en Chine et ailleurs. La pression était forte pour innover son activité matérielle traditionnellement forte, pour réformer une culture hiérarchique étouffante et pour améliorer sa gouvernance d’entreprise et sa transparence.

    Comme d’autres conglomérats familiaux en Corée du Sud, Samsung a été reconnu pour avoir contribué à propulser l’économie du pays vers l’une des plus importantes du monde après les décombres de la guerre de Corée de 1950-53. Mais leur structure de propriété opaque et leurs liens souvent corrompus avec les bureaucrates et les représentants du gouvernement ont été considérés comme un foyer de corruption en Corée du Sud.

    Lee Kun-Hee a été condamné en 2008 pour transactions illégales d’actions, évasion fiscale et corruption visant à transmettre sa richesse et le contrôle de l’entreprise à ses trois enfants. En 1996, il a été reconnu coupable de corruption d’un ancien président. Mais dans les deux cas, il a évité la prison après que les tribunaux ont suspendu ses peines, une pratique courante à l’époque qui a contribué à immuniser les magnats des affaires sud-coréens de prison malgré leurs condamnations pour corruption.

    Plus récemment, Samsung a été pris au piège dans un scandale explosif en 2016-17 qui a conduit à l’éviction et à l’emprisonnement du président sud-coréen Park Geun-hye.

    Lee Jae-yong a été condamnée à cinq ans de prison en 2017 pour avoir offert 8,6 milliards de wons (7 millions de dollars) de pots-de-vin à Park et à l’un de ses confidents pour aider à obtenir le soutien du gouvernement pour sa tentative de solidifier le contrôle de Samsung. Il a été libéré au début de 2018 après qu’une cour d’appel a réduit sa peine et suspendu la peine. Mais le mois dernier, les procureurs l’ont de nouveau inculpé pour des accusations similaires, déclenchant une autre bataille juridique prolongée.

    Lee Kun-Hee était un dirigeant sévère et concis qui se concentrait sur des stratégies globales, laissant les détails et la gestion quotidienne aux cadres.

    Son autorité quasi absolue a permis à l’entreprise de prendre des décisions audacieuses dans le secteur de la technologie en évolution rapide, comme débourser des milliards pour construire de nouvelles lignes de production de puces mémoire et de panneaux d’affichage alors même que la crise financière mondiale de 2008 se déroulait. Ces mouvements risqués ont alimenté la montée en puissance de Samsung.

    Lee est né le 9 janvier 1942 à Daegu, dans le sud-est de la ville, pendant la domination coloniale japonaise de la péninsule coréenne. Son père, Lee Byung-chull, y avait fondé une entreprise d’exportation en 1938, et après la guerre de Corée, il a reconstruit l’entreprise en un fabricant d’électronique et d’appareils électroménagers et la première grande société commerciale du pays.

    Lorsque Lee Kun-Hee a hérité du contrôle de Samsung de son père en 1987, Samsung comptait sur la technologie japonaise pour produire des téléviseurs et faisait ses premiers pas vers l’exportation de micro-ondes et de réfrigérateurs.

    Un moment décisif est survenu en 1993 lorsque Lee Kun-Hee a apporté des changements radicaux à Samsung après un voyage de deux mois à l’étranger l’a convaincu que l’entreprise devait améliorer la qualité de ses produits.

    Dans un discours prononcé devant les dirigeants de Samsung, il a exhorté: «Changeons tout sauf nos femmes et nos enfants.»

    Tous ses mouvements n’ont pas réussi.

    Un échec notable a été l’expansion du groupe dans l’industrie automobile dans les années 1990, en partie motivée par la passion de Lee Kun-Hee pour les voitures de luxe. Samsung a ensuite vendu le moteur Samsung en faillite à Renault. L’entreprise a également été fréquemment critiquée pour son non-respect des droits du travail. Les cas de cancer parmi les travailleurs de ses usines de semi-conducteurs ont été ignorés pendant des années.

    Plus tôt cette année, Lee Jae-yong a déclaré que les transferts d’hérédité chez Samsung prendraient fin, promettant que les droits de gestion dont il avait hérité ne seraient pas transmis à ses enfants. Il a également déclaré que Samsung cesserait de supprimer les tentatives des employés d’organiser des syndicats, bien que les militants syndicaux aient mis en doute sa sincérité.

    Lee, âgé de 52 ans, a exprimé des remords pour avoir suscité l’inquiétude du public à propos du scandale de 2016-2017, mais n’a pas admis avoir commis une faute concernant son implication présumée.

    Lee Kun-Hee a démissionné de son poste de président de Samsung Electronics avant la condamnation de 2008. Mais il a reçu une grâce présidentielle en 2009 et est revenu à la direction de Samsung en 2010.

    «En tant qu’entrepreneur le plus prospère de Corée du Sud, (Lee Kun-Hee) a reçu un coup de projecteur éblouissant, mais il a connu de nombreuses vicissitudes pleines de grâce et de disgrâce», a déclaré le Parti démocrate au pouvoir dans un communiqué. «Nous espérons qu’un ‘nouveau Samsung’ sera réalisé à une date rapprochée, comme l’a promis le vice-président Lee Jae-yong.

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